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      美媒爆料百度首款智能音箱夭折:終生產不到1萬臺
      2018年06月14日 16:18 電子產業網

        導語:去年的百度世界大會出現了一款叫渡鴉Raven H的智能音箱,在當時被視為百度人工智能(AI)戰略的關鍵。但美國科技媒體The Information近日爆料稱,由于銷售不佳,以及內部就設備售價化還是大眾化問題出現分歧,渡鴉科技的高管被告知暫停Raven H相關工作。終百度的渡鴉音箱不到1萬臺。渡鴉科技創始人呂騁也正在考慮從百度離職。

        以下為文章主要內容:

        去年初,中國科技巨頭百度以9000萬美元價格收購渡鴉科技時,高管們希望這家智能音箱制造商可以成為百度人工智能戰略的關鍵。在2017年11月份的“百度世界大會”上,渡鴉Raven H智能音箱高調發布,似乎證實了該公司在百度的重要地位。

        然而幾個月后,由于銷售不佳,以及公司內部就出售設備還是大眾設備出現各種分歧后,渡鴉科技的高管被告知暫停Raven H相關工作。終百度生產的渡鴉音箱不到1萬臺。渡鴉科技創始人呂騁正在考慮從百度離職。及至去年年底,百度的軟件AI工程師已然全力開發另一款低價音箱,搭載的屏幕由另一家百度持有部分股權的創業公司小魚在家生產提供。

        百度期望擴張AI驅動硬件,以減少對搜索廣告依賴,但放棄渡鴉科技象征這一目標的一大失敗。除了自動駕駛汽車等少數領域之外,公司始終難以突破搜索領域。Raven H音箱的失敗表明,這樣一個目標遠比想象中難。

        渡鴉智能音箱本該成為百度版Echo,也就是亞馬遜那款搭載了Alexa語音助理的智能音箱。百度視渡鴉為搜索、地圖、視頻和音樂等服務的一個中心,通過和Alexa類似的操作系統即DuerOS互相連接。然而,百度終認為,中國市場對像Raven H這樣的高價智能音箱需求并不大。

        “為了主宰市場,百度必須得擁有強大的智能音箱,這是步,”Daiwa Capital Markets的一位關注技術和電信公司的John Choi說。

        但是百度缺乏硬件知識,在收購方面也比較混雜。其中的失誤包括:百度以近20億美元價格收購了一家中國Android應用商店,又在去年僅以2億美元價格將其售出。其它表明公司在AI方面努力受阻的跡象還有公司首席運營官陸奇突然離職。在AI硬件戰略之前,百度還花費數十億美元試圖擠進按需服務如外賣和在線支付等領域,但均未成功。

        The Information采訪了17位在職和離職員工以及投資者,以揭開渡鴉科技背后的故事。百度多次拒此文置評。

        年輕的創業者

        智能音箱Raven H是呂騁的心血,當他把自己的創業公司出售給百度之時,呂騁不過26歲。他在利物浦大學學習數學和市場營銷,于2013年畢業。在校期間,他曾經開發過一個社交網絡,幫助好友匹配日程表尋找合適的聚會時間。他的下一個項目即是渡鴉科技。公司開發過Flow,一個使用語音訪問移動應用的軟件。團隊還參與了2015年的Y Combinator的冬季班。

        呂騁呂騁

        一些中國的科技投資者,包括真格基金、DCM Ventures、經緯中國與和玉資本等,都投資過渡鴉科技。公司的款硬件產品是用于控制智能家電(如電視或空調)的語音激活設備,名字叫Raven H-1。這款產品未使用百度的操作系統。

        渡鴉科技在中國零售網站京東的眾籌平臺上推廣這款設備。2016年底,該平臺上一共售出1047臺Raven H-1設備,根據眾籌網站的數據,其中一半設備的售價僅為每臺16美分。

        2016年夏天,渡鴉科技開始尋求新一輪融資,以發展自己的業務。呂騁有機會接觸到百度的數名高管,當時的百度也在尋找人工智能和硬件領域的新機會。百度的聯合創始人兼首席執行官李彥宏親自見了呂騁,表示自己十分看好他。李彥宏的夫人馬東敏也給出了積極回應,進一步鞏固了雙方達成交易的可能性。馬東敏也是李彥宏的長期商業伙伴,近重新回到百度負責投資和戰略團隊。

        不久之后,在2017年2月份,百度同意收購渡鴉科技。渡鴉下架了之前的智能家居設備——Raven H-1,開始研發新的語音激活智能音箱,終該產品命名為Raven H,且將由百度自主研發的AI操作系統DuerOS提供支持。

        同時期,百度迎來了微軟的AI先驅人物陸奇,擔任公司的首席運營官。渡鴉科技的創始人呂騁被任命為百度智能硬件部門的負責人,直接向新的首席運營官匯報。

        初,進展一切順利。據了解此事的前員工透露,收購后才幾個月,百度即給渡鴉科技批準了2億人民幣的預算,用以支付營銷和制造成本。同時,根據兩名參與內部討論的渡鴉科技員工透露,當時公司的目標是生產5萬到10萬臺Raven H音箱設備。

        集團阻力

        但是根據渡鴉科技的前員工說法,他們很快就遇到了來自百度的阻力。兩名前員工表示,他們告知削減營銷預算,并減少智能音箱的初始訂單。

        根據百度和渡鴉員工的描述,百度的態度轉變或多或少跟高管層和呂騁之間的分歧有關。百度的高管想要一款廉價、針對大眾市場的產品。而呂騁,作為蘋果聯合創始人史蒂夫·喬布斯的追隨者,更想開發一款設備。他堅持追求高成本的細節,不但拖延了生產時間,也增加了成本,比如使用彩色塑料代替噴涂油漆,以便防止刮傷后掉漆。

        他還希望在音箱頂部增加獨立的LED觸摸屏,用作遙控器。這一設計給軟件工程師以及硬件人員帶來不少挑戰和額外工作。

        呂晨一直希望開發一款他所說的像iPhone那樣的“產品”來取代移動手機。為了賦予音箱迷人的光環,他甚至聘請了一家位于倫敦、名為Twelve的營銷公司,又聘請了瑞典設計公司Teenage Engineering來負責音箱的設計和功能開發。然而,員工表示,在渡鴉科技與制造商之間不斷地就如何滿足呂騁的高標準要求的同時,生產時間一再耽擱。

        競爭愈演愈烈

        與此同時,在11月份,其它科技巨頭如阿里巴巴和小米分別推出了他們自己的智能音箱,而且價格更低。Raven H的定價為265美元,而小米的設備僅售93美元,阿里巴巴的僅售78美元。項目相關人員說,這個時候百度的高管似乎開始擔心Raven可能無法與其它產品競爭。

        夏季,初期試運行的生產目標被縮減。

        接著,在阿里巴巴發起的在線購物狂歡季——雙十一期間,這家電商巨頭給自家音箱大幅降價,從78美元直降到15美元。根據阿里巴巴的數據,雙十一期間一共售出一百萬臺設備。

        但是百度高管的疑慮越來越大。內部人士說,他們再次把初期生產減少到1萬臺,訂單的削減讓受雇生產音箱各個部件的制造商不得不重新跟百度協商交易。

        “百度并不清楚硬件業務的運行方式,”前渡鴉科技的員工說,“你不能先訂了10萬臺設備,然后中間又改主意。”

        同時,直接了解此事的消息人士透露,百度也開始削減撥給渡鴉科技的營銷預算,從初承諾的3000萬人民幣終減少到一半還不到。另外,渡鴉的兩名前員工和百度一名員工表示,百度在推廣這款音箱上很少出力。

        產品發布會困難重重

        同時,渡鴉科技在北京的產品發布也非常糟糕。11月份,在峰會之后的某個寒冷的周末,這款旗艦智能音箱在北京一家豪華購物中心的快閃活動上亮相。人們排起長隊只為一睹這款新音箱——色彩鮮艷的小方塊,上面還有遙控。但是他們卻不能試用設備:音箱被放在一個玻璃盒內,宛若名貴的珠寶,音箱甚至都沒有接電源。

        這立即引發了內部爭議。根據四名在刪除前閱讀過內部相關帖子的人說,一名員工在公司內部BBS論壇上發布了一篇冗長的檄文,毫不留情面地數落這次活動。作為回應,呂騁甩鍋現場沒有無線網絡和電源插座,并且當時的天氣也不好。一周之后在上海的活動上,音箱終于接上了電源,并且可以使用。

        雖然內部目標產量在11月初已然大幅削減,渡鴉科技的員工仍在為拉斯維加斯的年度消費電子展(CES)緊鑼密鼓地準備著。一名員工說,營銷團隊連續工作了一個月,整個團隊經常加班到深夜。他們的努力似乎有了回報:華爾街日報、The Verge還有Wired等外媒都認為,該音箱是CES展會上的佳設備之一。

        然而,種種好評依舊不足以打消百度內部的擔憂——Raven H太小眾,無法得到大多數消費者的青睞。與此同時,百度投資了1.3億美元的另一家公司小魚在家開發了一款帶屏幕的智能音箱。相比于Raven H,百度更看好這一款。作為兩家公司之間的交易,小魚在家音箱作為百度產品更名為小度在家,于三月份上市。

        在百度把重心放到小魚在家的產品上之后不久,渡鴉科技迎來重大重組。呂騁的職位也發生變化。很多之前在Raven H研發團隊工作的人都轉移到了百度的其他團隊。渡鴉團隊改名為渡鴉工作室,從原來的80人減少到10人,但仍由呂騁負責。

        Raven H繼續跛足而行。一名員工表示,目前大約仍有十來號人在研發這款設備,為應用做一些基礎的維護,并試著在線銷售音箱。

        一名渡鴉的高管辯解說,音箱從一開始就不是為了跟廉價智能音箱競爭。那位高管說,從證明百度可以制造硬件這一點上來說,它是成功的。

        百度仍在嘗試自主生產音箱,而不是外包給小魚在家。根據直接了解此項目的知情人士透露,百度硬件生態系統部門的新主管楊永成曾經參與開發過小米的智能音箱,目前也在開發新一款平價智能音箱。(木爾)

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